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jueves, 17 de noviembre de 2011

Una de las lunas de Júpiter podría albergar vida

Superficie de la luna helada de Júpiter.
De todos los enigmas del universo, y son legión, tal vez ninguno despierta tanto interés como el que plantea la existencia de otras vidas fuera de la Tierra, y los adeptos a estas teorías escuchan desde ayer los cantos de sirena procedentes Europa, la luna helada de Júpiter.

Un grupo de investigadores de la Universidad de Texas, en Austin (EE.UU.), acaba de publicar en la revista Nature un estudio en el que se afirma que la vida en este satélite de Júpiter es una posibilidad, tras analizar imágenes recogidas por la sonda espacial Galileo de la NASA desde 1989, que evidencian la existencia de un lago profundo y salado bajo la superficie helada de la luna, y que podría ofrecer un segundo hábitat para la vida. “Éste puede ser un lugar donde haya vida en la actualidad", explicó ayer Britney Schmidt, primera autora del trabajo durante una charla titulada "lagos escondidos" y en la que escenificó el comportamiento de los icebergs de Europa con la ayuda de un vaso de agua con hielo. 

El estudio no es el primero en afirmar que Europa esconde mares líquidos. Los glaciólogos han estudiado su la superficie helada durante muchos años, tratando de averiguar cómo se formó su superficie, llena de cicatrices y fracturas. “Al mirar a la Antártida, donde vemos características similares - glaciares, capas de hielo - se puede inferir algo sobre los procesos que están sucediendo en Europa”, ha explicado el glaciólogo Martin Siegert, de la Universidad de Edimburgo. 
Imagen de Europa tomada por la sonda Galileo en 1996.
El nuevo trabajo se centra en Conamara Chaos y Thera Macula, dos puntos situados en los llamados "terrenos del caos". Son formaciones "casi circulares de hielo resquebrajado". La primera es una especie de cúpula elevada sobre el terreno y la segunda una depresión con forma de olla. Los autores las comparan a los hielos que cubren volcanes activos de Islandia o zonas del hielo antártico en las que el calor forma grandes bolsas de agua líquida "con forma de lente" bajo la superficie. Esas grandes burbujas crecen en tamaño hasta que la corteza se parte en icebergs que quedan flotando.

EE.UU. espera poner en marcha, antes del años 2020, alguna de las misiones a las lunas de Júpiter en las que actualmente está trabajando.

Fuentes: fgate.com y publico.es

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